Estos voluntarios están construyendo torres celulares para llevar Internet a todos, y necesitan ayuda – GeekWire

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Estos voluntarios están construyendo torres celulares para llevar Internet a todos, y necesitan ayuda - GeekWire

Los voluntarios de Seattle Community Network y los miembros de Black Brilliance Research trabajan en una instalación de red de Internet en el Centro Cultural Oromo en Seattle. (Fotos de la red comunitaria de Seattle)

El acceso a Internet se volvió esencial después del golpe de COVID-19.

Con las aplicaciones de chat de video reemplazando en gran medida las interacciones cara a cara, y los servicios y negocios en persona retirándose detrás de la seguridad de las pantallas, la vida cotidiana se volvió increíblemente difícil de navegar para aquellos sin acceso confiable a Internet.

Esa realidad cambiante hizo pensar a un estudiante graduado de la Universidad de Washington.

Esther Jang había pasado tiempo construyendo torres celulares en Filipinas para brindar acceso a Internet en áreas remotas. Se preguntó, ¿por qué no intentar lo mismo en las áreas desatendidas de Seattle?

“Esto realmente se puso en marcha debido a la pandemia”, dijo Jang. “De repente, la gente se dio cuenta de que el acceso a Internet era como una utilidad: es algo sin lo que la gente no podía prescindir”.

Esther Jang ayuda a configurar la infraestructura de red como parte de un proyecto SCN.

Un informe de la ciudad de Seattle de 2018 encontró que el 88 por ciento de los residentes de Seattle tenían acceso fijo a Internet de banda ancha en el hogar. Pero Jang dice que la investigación sobre ese tema suele generar más preguntas que respuestas. ¿Quién tiene una casa, por ejemplo, y qué cuenta realmente como acceso confiable a Internet? ¿Qué sucede si alguien deja de hacer un pago mensual, especialmente durante la alta incertidumbre económica de la pandemia?

“Todos estos problemas salieron a la superficie”, dijo.

Jang quería construir algo como NYC Mesh, una organización sin fines de lucro que depende de voluntarios para brindar acceso a Internet a través de torres en la ciudad de Nueva York. Habló con Kurtis Heimerl, quien codirige el Laboratorio de Tecnología de la Información y la Comunicación para el Desarrollo en la Universidad de Washington. El ICTD Lab estudia la aplicación de tecnología para el alivio de la pobreza.

“Esther dijo: ‘Quiero hacer todo lo que estábamos haciendo en Filipinas, pero quiero hacerlo en Seattle’”, recordó Heimerl.

Tramaron un plan, que se convirtió en Seattle Community Network, un proveedor de servicios de Internet impulsado por voluntarios y socios. Está financiado por la Ciudad de Seattle, la Universidad de Tecnología de Interés Público
Network, la Fundación Nacional de Ciencias y donantes individuales.

La construcción de la red colaborativa no ha estado exenta de obstáculos, uno de los cuales fue la proliferación de colinas y edificios en Seattle.

La topografía urbana de Seattle, tallada tanto por glaciares antiguos como por rascacielos, es uno de los mayores enemigos de la tecnología inalámbrica celular, dijo Jang. En resumen, las cosas tienden a interponerse en el camino. Un edificio alto puede bloquear una señal, y una colina o un valle pueden significar una pérdida de cobertura.

Aun así, Seattle Community Network ahora opera seis torres basadas en LTE alrededor del área de Seattle, incluida una en Franklin High School, con una séptima en construcción en Tacoma. La cobertura para cada torre varía desde cuadras hasta millas, según la ubicación.

Si bien el proyecto continúa buscando nuevos sitios para que las torres amplíen la cobertura, el enfoque en este momento es construir una red de voluntarios y socios que puedan ayudar a educar a los usuarios potenciales sobre cómo acceder al servicio gratuito.

“Es muy difícil hacer correr la voz a la gente”, dijo Jang. “Puedes publicar algo en Facebook, pero si no están en Internet, es menos probable que lo vean”.

Hasta ahora, la estrategia ha sido asociarse con organizaciones comunitarias, incluido el Sistema de Bibliotecas del Condado de King, el Proyecto Black Brilliance y la Comunidad Filipina de Seattle, que ayudan a correr la voz.

“Nuestro modelo realmente está trabajando con un montón de organizaciones asociadas y apoyándolas para brindar conectividad”, dijo Heimerl.

Agregó: “Al final del día, la idea central es operar una red celular, realmente creando infraestructura en la forma en que lo hacen T-Mobile y Verizon. Tomando esa idea y tratando de bajarla al nivel de estas organizaciones que tienen la capacidad social para involucrarse con estas poblaciones, pero no la capacidad técnica”.

Voluntarios de SCN en el espacio de creación del Centro de Aprendizaje Integrado de la Aldea Comunitaria Filipina.

Seattle Community Network actualmente está buscando voluntarios individuales que tengan habilidades relacionadas con la construcción comunitaria, la enseñanza y la tecnología, así como personas que tengan experiencia práctica en la construcción de cosas y el cableado de dispositivos electrónicos.

“Definitivamente necesitamos personas con experiencia técnica, redes y TI son de gran ayuda, pero también personas a las que les guste construir cosas”, dijo Jang. “Incluso las personas que han cableado su casa, que tienen algunas habilidades eléctricas o simplemente ingenieros de software”.

Dijo que crear una comunidad en torno al acceso a Internet para todos ha sido uno de los aspectos más gratificantes del proyecto y espera encontrar más personas con ideas afines que puedan donar su tiempo y sus habilidades a la causa.

“Sinceramente, creo que una de las cosas más gratificantes de este proyecto es la gente”, dijo Jang.

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