Los vehículos autónomos de DARPA toman las colinas de California en pruebas todoterreno

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WASHINGTON — Con un experimento de campo en su haber, la agencia de investigación y desarrollo del Pentágono comenzó una segunda ronda de pruebas todoterreno para su programa de vehículos autónomos, esta vez dirigiéndose a las empinadas colinas del centro de California.

El proyecto Autonomía robótica en entornos complejos con resiliencia, o RACER, tiene como objetivo desarrollar vehículos terrestres autónomos sin tripulación para maniobrar en terrenos todoterreno no estructurados. Esta ronda de pruebas comenzó la semana pasada en Camp Roberts, ubicado a medio camino entre Los Ángeles y San Francisco, y concluirá el 1 de septiembre. 27

“Una de las cosas que RACER está tratando de hacer es aumentar la velocidad, y finalmente queremos llegar a velocidades que sean más rápidas que las que están haciendo los vehículos de combate”, dijo Stuart Young, gerente del programa del proyecto, en una entrevista con C4ISRNET. “Para hacer eso… hay que ver más allá; tienes que entender el mundo más allá, y eso es particularmente desafiante en un entorno montañoso todoterreno”.

Los investigadores de la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa probaron previamente los vehículos en un terreno del desierto de Mojave la primavera pasada en Fort Irwin. Durante el experimento, se centraron en medir la capacidad de percepción de los vehículos, probando si los automóviles tenían la capacidad de diferenciar entre diferentes tipos de terreno, como hierba, arena y rocas, todos los cuales parecen similares a un robot.

Esta vez, DARPA busca ver si los vehículos pueden planificar con anticipación cuando se enfrentan a objetos como árboles, colinas y zanjas que requieren la tecnología para ver más lejos y comprender el mundo más lejano.

Al darles a los vehículos la capacidad de predecir más sobre el mundo frente a ellos, podrán hacer los mismos cálculos que los humanos sobre cómo interactuar con los objetos frente a ellos y cómo rodearlos.

A diferencia de muchos otros programas de vehículos en curso en el Pentágono, Young dijo que RACER no se enfoca en agregar sensores. Los investigadores con el programa usan los mismos sensores con los que comenzaron cuando RACER comenzó, eligiendo en cambio confiar en enfoques de aprendizaje automático de entrenamiento, como redes neuronales, que imitan el cerebro humano a través de un conjunto de algoritmos.

Históricamente, los robots han tenido problemas con la velocidad debido a entornos impredecibles que pueden presentar obstáculos o circunstancias que la tecnología autónoma no estaba preparada para abordar, lo que provoca un error en su comportamiento o se detiene por completo.

¿Qué es peor para los robots, el agua o los árboles?

Contrariamente al pensamiento popular entre el público, Young dijo que el obstáculo más problemático no son los árboles, sino las fuentes de agua y los puntos donde el suelo cae, o “obstáculos negativos”. Los puntos de inmersión presentan un peligro de caída o vuelco para el robot, especialmente si el vehículo viaja a altas velocidades.

“Necesitamos ser vehículos autónomos, debemos estar al frente de la formación, no rezagados”, dijo Young. “Ese es el reconocimiento que tenía RACER, que era que los robots son demasiado lentos y demasiado frágiles para ser efectivos”.

En última instancia, el programa quiere hacer que sus vehículos funcionen a velocidades similares a las de los vehículos de combate.

Mientras que los autos autónomos fabricados por Tesla y otras compañías comerciales funcionan a la misma velocidad que los autos conducidos por personas, generalmente hasta 80 mph, los vehículos de combate funcionan mucho más lentos. El vehículo de combate Bradley del ejército, por ejemplo, normalmente tiene una velocidad máxima de entre 30 y 40 mph, según el modelo.

“No tenemos ninguna estructura en el entorno de la que podamos depender, por lo que no vamos por carreteras, ni siquiera por senderos”, dijo Young. “Estamos literalmente cruzando el terreno”.

El programa RACER se extiende hasta el año fiscal 2025 y se divide en dos fases, la primera de las cuales concluye el próximo marzo. Para el final de la Fase I, los investigadores quieren que los vehículos alcancen un poco más de 11 mph. Al final del programa, Young dijo que apuntan a 19 mph.

El experimento de Camp Roberts es el número dos de ocho. Si bien algunos experimentos futuros regresarán a los mismos terrenos para comparar medidas y probar mejoras, otros llevarán a los investigadores a diferentes biomas, como terrenos con una vegetación más exuberante o pantanosa, dijo Young.

“En algunos entornos, lo estamos haciendo mejor de lo que esperábamos”, dijo. “Estamos entrando en entornos donde todavía tenemos muchos desafíos y explorando esos espacios antes de lo que esperaba”.

Catherine Buchaniec es reportera en C4ISRNET, donde cubre inteligencia artificial, guerra cibernética y tecnologías no tripuladas.

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