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Miles supuestamente estafaron a EE. UU. por Internet gratis, en nombre de un niño

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Miles supuestamente estafaron a EE. UU. por Internet gratis, en nombre de un niño

Más de 1,000 hogares en Oklahoma usaron la identidad de un solo niño de 4 años para obtener un servicio de Internet gratis o con descuento del gobierno de EE. UU., parte de una ola más amplia de sospechas de fraude que ahora genera nuevas preguntas sobre los intentos de Washington de cerrar la brecha digital.

El complot aparente tenía como objetivo el Programa de Conectividad Asequible, que proporciona hasta $ 30 cada mes para las facturas de telefonía móvil o Internet en el hogar de millones de estadounidenses. También surgieron actividades sospechosas similares en Ohio y Texas, según el inspector general de la Comisión Federal de Comunicaciones, un organismo de control que descubrió la supuesta estafa.

En total, la actividad potencialmente fraudulenta puede haber resultado en un gasto indebido de alrededor de $1.4 millones, según los investigadores federales. El gobierno envía ese dinero directamente a los operadores de telecomunicaciones, que por ley aceptan beneficios federales en nombre de sus suscriptores y aplican los descuentos a las facturas de los clientes. Ninguna de las empresas que procesaron las solicitudes sospechosas y recibieron fondos federales se nombra en el informe.

Pero el inspector general de la FCC describió el jueves el asunto como una amenaza grave, que si no se resuelve podría socavar los aproximadamente $14 mil millones en subsidios que el Congreso aprobó el año pasado. Y sus hallazgos ofrecieron un claro recordatorio de la miríada de problemas que plagaron a su predecesor de décadas: una iniciativa para proporcionar un servicio telefónico de bajo costo que había estado plagado de fraudes a lo largo de los años.

David L. Hunt, el inspector general de la agencia, dijo en un comunicado que los proveedores de telecomunicaciones que buscan “apoyo al programa cada mes después de no capacitar y monitorear adecuadamente la actividad de inscripción de sus agentes de ventas serán responsables”.

Mientras tanto, la FCC dijo el jueves que había tomado medidas para erradicar el fraude y evitar que vuelva a ocurrir. Ordenó a la organización independiente sin fines de lucro que supervisa el programa de banda ancha que actualice su proceso de solicitud de manera expedita. Y la FCC agregó en un aviso público que el gobierno está cancelando la inscripción de aquellos que nunca debieron haber recibido asistencia en primer lugar.

“Seguiremos atentos para que el Programa de Conectividad Asequible funcione como lo imaginó el Congreso y se mantenga fiel a su propósito previsto de ayudar a las familias con mayor riesgo de desconexión digital”, dijo la agencia en un comunicado.

Los legisladores aprobaron el Programa de Conectividad Asequible en una votación bipartidista en noviembre pasado como parte de una ley en expansión de $1.2 billones para mejorar la infraestructura de la nación. El sistema de beneficios aumentó una iniciativa de banda ancha promulgada anteriormente en la pandemia de coronavirus, ya que el Congreso buscaba garantizar que los estadounidenses más afectados y con problemas de liquidez pudieran mantener sus conexiones a Internet en un momento en que la vida, el trabajo y la escuela habían migrado en línea.


El rastro del dinero de Covid


Fue el mayor estallido de gastos de emergencia en la historia de los EE. UU.: dos años, seis leyes y más de $ 5 billones destinados a romper el control mortal de la pandemia de coronavirus. El dinero evitó la ruina de la economía estadounidense y puso vacunas en millones de brazos, pero también invitó a niveles sin precedentes de fraude, abuso y oportunismo.

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Conocido como ACP, las pautas del programa son generosas. Las familias pueden calificar si ya reciben otro apoyo del gobierno, incluido un seguro de salud de bajo costo bajo Medicaid y subvenciones educativas para personas de bajos ingresos conocidas como Becas Pell, o si sus ingresos no superan el 200 por ciento de la línea de pobreza federal. El beneficio mensual de hasta $30 puede destinarse a una amplia gama de planes a nivel nacional, y el subsidio en sí es mayor, hasta $75, para quienes viven en tierras tribales.

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Desde su adopción, se han inscrito más de 13 millones de suscriptores, lo que representa aproximadamente una cuarta parte del número total de estadounidenses que se estima son elegibles. La brecha refleja los desafíos que enfrenta el gobierno para llegar a las comunidades que no están conectadas y navegarlas a través de lo que puede ser un proceso de solicitud complicado. Con la esperanza de aumentar la inscripción, el vicepresidente Harris se ha embarcado en los últimos meses en un esfuerzo a nivel nacional para completar el programa.

Sin embargo, al hacerlo, el gobierno se ha enfrentado a un desafío: alentar la participación y alejar a los delincuentes que pueden estar inclinados a robar la ayuda de Washington. Las estafas potenciales descubiertas por el inspector general de la FCC, reveladas en un informe el jueves, ponen esa tarea en un gran relieve.

El presunto fraude depende de una estipulación crítica en el programa: un hogar completo es elegible para los subsidios mensuales de banda ancha, incluso si solo una persona, incluido un niño o dependiente, cumple con los criterios de participación. Una familia podría recibir un crédito mensual de $30, por ejemplo, si tiene un estudiante que recibe almuerzo gratis oa precio reducido, incluso si sus padres no obtienen otro apoyo federal.

Para recibir ayuda de esta manera, se les pide a los solicitantes de créditos de factura de banda ancha que proporcionen el nombre del hijo u otro dependiente a través del cual califican. Pero los operadores de telecomunicaciones y el gobierno de EE. UU. aparentemente no detectaron casos repetidos en los que los hogares usaban el mismo nombre y dirección del niño u otro dependiente, y en algunos casos, incluso su mismo número parcial de Seguro Social, y recibían apoyo mensual de todos modos.

En Oklahoma, 1042 hogares obtuvieron su ayuda de banda ancha diciendo que tenían un niño de 4 años, el mismo niño de 4 años, que estaba recibiendo beneficios de Medicaid. El nombre del niño, la fecha de nacimiento y los últimos cuatro dígitos de su número de Seguro Social “se usaron una y otra vez”, según la FCC, que dijo que las transacciones comenzaron en diciembre.

A nivel nacional, el principal organismo de control de la FCC descubrió otros 11 casos en los que los solicitantes aparentemente elegibles habían sido utilizados para obtener beneficios cientos de veces cada uno. En Texas, por ejemplo, una empresa de telecomunicaciones anónima inscribió a 997 hogares en el programa de Internet del gobierno, a pesar de que cada uno de los solicitantes incluía al mismo joven de 18 años.

En su alerta, emitida el jueves, el inspector general reconoció que la cantidad total de pagos indebidos “sigue siendo baja”, pero enfatizó que los datos muestran que “el uso de esta técnica flagrante va en aumento, particularmente para ciertos proveedores”.

Los hallazgos marcaron la última advertencia del principal supervisor de la FCC, que este año destacó prácticas potencialmente depredadoras por parte de los operadores de telecomunicaciones y casos específicos de fondos robados o abusados. Algunas de las alertas y los esfuerzos de aplicación involucraron una iteración anterior de los subsidios de Internet, llamada Beneficio de emergencia de banda ancha, que el Congreso adoptó como parte del Plan de rescate estadounidense en 2021.

Pero el fraude dirigido a los programas gubernamentales de telecomunicaciones es anterior a la pandemia y los esfuerzos más recientes para garantizar que los estadounidenses puedan pagar el acceso a Internet. Durante décadas, una amplia gama de amenazas minaron el dinero del programa de décadas conocido como Lifeline, que brinda servicio telefónico de bajo costo a los estadounidenses que lo necesitan. La FCC emitió una serie de sanciones masivas por abusos que permitieron a los suscriptores no elegibles obtener beneficios del gobierno. En su estela, la FCC, en gran parte bajo el mando de los republicanos, la restringió hasta el punto de que los críticos sintieron que desalentaba la inscripción.

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