Los conceptos pilotados por IA surgen a medida que la Fuerza Aérea de EE. UU. reflexiona sobre las opciones

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Han surgido tres clases distintas de aviones pilotados por inteligencia artificial como opciones para volar junto a los cazas actuales y futuros de la Fuerza Aérea de EE. UU. Los candidatos van desde sistemas prescindibles hasta sistemas exquisitos, con un nivel medio potencial de aeronaves aprovechables que aprovechan las características de diseño modular inspiradas en la industria automotriz.

Todos estos conceptos se exhibieron por completo dentro de la sala de exposiciones de la Conferencia anual sobre el aire, el espacio y la cibernética de la Asociación de la Fuerza Aérea, que celebró el 75.° aniversario de la fundación de la Fuerza Aérea como una rama independiente de las fuerzas armadas.

  • Se muestran opciones exquisitas, atractivas y prescindibles
  • Atornillando más capacidad

En el extremo superior, el stand de Northrop Grumman presentó un modelo conceptual del SG-101, el último ejemplo de la larga línea de aeronaves de alas voladoras avanzadas de la compañía. Mientras tanto, Lockheed Martin mostró el concepto de Skunk Works para el Speed ​​Racer, un sistema de aviones no tripulados (UAS) económicamente prescindible que pronto se combinará con los F-35 para una demostración llamada Proyecto Carrera.

Por primera vez, los ejecutivos de General Atomics Aeronautical Systems Inc. (GA-ASI) y Kratos hablaron sobre su competencia y propuestas similares para una capa intermedia de la visión del secretario de la Fuerza Aérea Frank Kendall de los llamados aviones de combate colaborativos (CCA) (consulte la página 22). Gambito de GA-ASI y Demigorgon de Kratos serían familias de UAS en las 10,000 libras. clase que comparten un chasis común, que consta de una quilla, tren de aterrizaje, sistemas de energía, computadora de misión y aviónica, pero integran diferentes fuselajes, alas, entradas, motores y cargas útiles según la misión.

El stand de exhibición de Boeing en el evento de la Fuerza Aérea mostró imágenes del MQ-28 Ghost Bat UAS construido en Australia. En lugar de intercambiar fuselajes y motores para diferentes misiones, el MQ-28 estaría equipado con diferentes radomos montados en la nariz para acomodar diferentes cargas útiles. Finalmente, Blue Force Technologies, una pequeña empresa con sede en Carolina del Norte, exhibió por primera vez un modelo del UAS Fury, que la Fuerza Aérea está construyendo para demostrarlo como una plataforma aérea adversaria pilotada por inteligencia artificial (IA). El Fury también ofrece una sección de morro extraíble para acomodar diferentes cargas útiles.

Todos estos conceptos se publicitan ya que los líderes de la Fuerza Aérea aún están lejos de describir específicamente lo que buscan en uno o varios tipos de CCA. Aunque la Fuerza Aérea se está preparando para lanzar un programa de registro para el CCA en el presupuesto del año fiscal 2024, los líderes del servicio no saben exactamente qué capacidades para un CCA pilotado por IA serían posibles para una fecha de despliegue deseada a principios de la década de 2030 ni cuántas tales aviones serían necesarios en general o por escuadrón.

En medio de esta incertidumbre, Gen. Mark Kelly, jefe del Comando de Combate Aéreo (ACC), aconseja a los funcionarios de la industria que adopten una filosofía de diseño que maximice la flexibilidad.

“Si estuviera haciendo un diseño de hoja en blanco, buscaría algo que pueda iterar”, dijo Kelly a los periodistas durante la conferencia.

Bocetos de Gambito UAS
GA-ASI ha publicado bocetos de una familia de Gambit UAS de clase de 10,000 lb, con variantes específicas de la misión que comparten una arquitectura de hardware y aviónica “central”. Crédito: General Atomics Aeronautical Systems Inc.

A la Fuerza Aérea le gustaría un CCA que pueda volar con un radar de banda X un día y, por ejemplo, un bloqueador al día siguiente, dijo Kelly. La aeronave también debe ser capaz de “agregar” más capacidad en términos de capacidad de carga útil y alcance.

“No me encerraría en un sensor que no puede hacer nada más o en un bloqueador que no puede hacer nada más”, dijo Kelly. “Si nos encerramos en [requirements that] ‘debe ser así de grande, debe llegar tan lejos, debe hacer estos trabajos, debe tener este precio’ y correr hacia la línea de meta, podríamos descubrir que estamos equivocados y daremos la vuelta y volver y empezar de nuevo.”

En cambio, la Fuerza Aérea prefiere un enfoque iterativo para el desarrollo de CCA, apreciando los diseños de aeronaves que pueden adaptarse a medida que se comprenden las capacidades de los sistemas pilotados por IA, incluso si continúan evolucionando rápidamente.

Los líderes de la Fuerza Aérea aún están desarrollando un caso de negocios para el programa CCA y no han decidido si el requisito exigirá un solo tipo de aeronave o una familia de múltiples aeronaves.

“Eso es algo que debemos resolver con el tiempo”, dijo a los periodistas durante la conferencia Andrew Hunter, subsecretario de adquisiciones, tecnología y logística de la Fuerza Aérea.

Mientras tanto, la Fuerza Aérea también entiende que se deben abordar los obstáculos no técnicos para desplegar un CCA, como realizar tareas como parte de un equipo con cazas tripulados. La Fuerza Aérea ha operado una flota de UAS GA-ASI MQ-9A y Northrop RQ-4B durante décadas, pero en gran parte en una función independiente. Por otro lado, el CCA estaría vinculado directamente a cazas tripulados y bombarderos en combate.

“Creo que también es justo decir que la historia de este esfuerzo muestra que se necesita un fuerte apoyo de liderazgo para superar las barreras culturales que a veces existen cuando se trata de aviones no tripulados”, dice Hunter.

ACC planea abordar los problemas culturales mediante la introducción de aeronaves pilotadas por IA primero como plataformas adversary air (ADAIR). En marzo de 2021, Blue Force Technologies fue seleccionada para construir cuatro aviones Fury para la demostración ADAIR–Unmanned Experimental (ADAIR-UX), también conocida como el programa Bandit. Si la demostración tiene éxito, es posible un programa de producción de seguimiento.

El objetivo del programa ADAIR-UX es hacer que los pilotos de la Fuerza Aérea se sientan cómodos operando junto a aeronaves pilotadas por IA en el mismo espacio aéreo, en un entorno relativamente seguro. La misión aérea del adversario en Nellis AFB, Nevada, por ejemplo, se lleva a cabo en un espacio aéreo muy restringido, con aeronaves que desempeñan el papel de “objetivo” para intercepciones más allá del alcance visual en bloques designados de espacio aéreo. A medida que los pilotos humanos se sientan más cómodos con el comportamiento y la capacidad de los UAS pilotados por IA, podrán comenzar a realizar misiones de entrenamiento de combate como equipos colaborativos.

Blue Force Technologies, que propuso el concepto ADAIR-UX a ACC como parte de un proyecto de investigación de innovación para pequeñas empresas, planea competir por el programa de producción, pero probablemente se enfrentará a la competencia de empresas mucho más grandes.

Michael Atwood, director técnico de programas avanzados de GA-ASI, dijo a Aviation Week durante la conferencia que su empresa está “extremadamente interesada” en competir por el pedido de producción ADAIR-UX con una nueva variante de la familia Gambit de UAS. Del mismo modo, Steve Fendley, presidente de la División de Sistemas No Tripulados de Kratos, dijo a Aviation Week que su compañía ofrecería el Demigorgon UAS de aproximadamente 10,000 libras para el programa.

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