Microsoft demuestra un avance de energía limpia para los centros de datos que mantienen el zumbido de Internet – GeekWire

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Microsoft demuestra un avance de energía limpia para los centros de datos que mantienen el zumbido de Internet – GeekWire

Hannah Baldwin, ingeniera eléctrica del grupo estacionario de alta potencia de Plug Power, inspecciona una celda de combustible en el generador construido en Nueva York en asociación con Microsoft. (Foto de Microsoft/John Brecher)

Los centros de datos repletos de millones de servidores proporcionan la columna vertebral de Internet y ofrecen de todo, desde videos de gatos hasta transacciones financieras y juegos en línea cuando y donde los necesite.

Dada la importancia de los centros de datos, sus operadores, incluidos Microsoft, Amazon y Google, se esfuerzan mucho para asegurarse de que siempre haya energía disponible para mantenerlos en funcionamiento. Eso significa tener suficiente energía de respaldo de generadores diésel y baterías en caso de cortes de energía.

Pero las empresas tecnológicas también se están comprometiendo con objetivos climáticos ambiciosos que no se alinean con la quema de diésel a partir de combustibles fósiles.

Microsoft ha estado trabajando en alternativas más limpias y el jueves anunció lo que llama un “momento de aterrizaje en la luna” para la industria de los centros de datos: la demostración exitosa de un generador a gran escala que funciona con celdas de combustible de hidrógeno.

“Nada existía antes de que comenzáramos este proyecto de investigación e inspiramos a las compañías de celdas de combustible a pensar realmente en la energía estacionaria”, dijo Mark Monroe, ingeniero principal de infraestructura de Microsoft, en una entrevista con GeekWire.

El hidrógeno genera cada vez más entusiasmo en todo el mundo como un combustible versátil y de combustión limpia. Microsoft desarrolló el generador de proyecto piloto con Plug Power, una empresa especializada en pilas de combustible y energía de hidrógeno. El generador de respaldo puede producir hasta 3 megavatios de energía, que es suficiente para reemplazar un generador diesel. Las celdas de combustible están alojadas dentro de dos contenedores de envío de 40 pies de largo.

Microsoft y Plug Power construyeron un generador de respaldo en Latham, Nueva York, que funciona con celdas de combustible de hidrógeno que generan electricidad, calor y agua. La mayor parte del agua se libera como líquido, pero algunos respiraderos como vapor, como se captura aquí. (Foto de Microsoft/John Brecher)

Microsoft, con sede en Redmond, Washington, opera más de 200 centros de datos en todo el mundo, que sirven como hardware para sus altamente rentables servicios en la nube de Azure.

Hay muchas razones para que las empresas de tecnología busquen energía de respaldo limpia, dijo Sebastian Moss, editor en jefe de DatacenterDynamics, un proveedor de análisis de centros de datos con sede en Londres.

“Dejar el diésel tendría múltiples beneficios más allá del imperativo moral básico”.

“Dejar el diésel tendría múltiples beneficios más allá del imperativo moral básico”, dijo Moss por correo electrónico. “Es más fácil para los centros de datos obtener permisos porque no tienen que preocuparse por [pollution] partículas, y significa emisiones más bajas para clientes cada vez más conscientes del clima”.

Microsoft, de hecho, tiene una herramienta para que los clientes calculen sus emisiones basadas en Azure. Y estableció el objetivo para 2030 de convertirse en carbono negativo, lo que significa que elimina más carbono del que libera.

Durante los últimos cuatro años, Microsoft ha estado probando versiones más pequeñas de generadores de celdas de combustible de hidrógeno. La compañía ha trabajado en colaboración con investigadores del Laboratorio Nacional de Energía Renovable en Golden, Colorado y Power Innovations en Salt Lake City. El proyecto más nuevo con Plug Power, con sede en Nueva York, genera 36 veces más energía que su esfuerzo inicial.

Los funcionarios de Microsoft dicen que también buscan baterías más eficientes y duraderas. Además, la empresa tiene un centro de datos en Suecia que utiliza generadores alimentados por diésel más respetuoso con el medio ambiente fabricado en parte a partir de materias primas renovables.

El sistema desarrollado con Plug Power utiliza lo que se llama membrana de intercambio de protones, o PEM, tecnología de pila de combustible. Las pilas de combustible PEM generan electricidad y calor mediante la combinación de hidrógeno y oxígeno. Su producto “de desecho” es el agua.

Las celdas se alimentan de hidrógeno que se crea como un subproducto en la fabricación industrial de cloro e hidróxido de sodio. Esta fuente se considera “hidrógeno azul”, lo que significa que el combustible tiene algunos impactos climáticos. Microsoft planea cambiar a “hidrógeno verde” neutral para el clima como su combustible, pero actualmente tiene un suministro limitado.

El prototipo de generador de pila de combustible de hidrógeno de 3 megavatios construido en Latham, Nueva York por Plug Power en asociación con Microsoft. (Foto de Microsoft/John Brecher)

Los funcionarios de Microsoft se negaron a decir cuántos generadores diésel está usando y lo llamaron “más de cientos”. Google ha estimado que hay alrededor de 20 gigavatios de generadores diesel de respaldo en todo el mundo, dijo Moss, de DatacenterDynamics.

Pero incluso a ese nivel, la huella no es gigantesca.

“Las emisiones de los generadores de respaldo diésel son una pequeña parte de las emisiones operativas para muchos grandes operadores de centros de datos, por lo que es probable que los beneficios climáticos inmediatos sean pequeños”, dijo George Kamiya, analista de energía digital con sede en París de la Agencia Internacional de Energía (AIE). ).

El mayor impacto, dijo Kamiya por correo electrónico, es el potencial de expandir esta tecnología a sectores como hospitales que también dependen de generadores diesel.

“Esto, a su vez, podría tener beneficios para la red eléctrica”, dijo, “al mismo tiempo que reduce las emisiones a largo plazo”.

Pero hay más obstáculos que superar antes de que las pilas de combustible de hidrógeno se conviertan en una solución más generalizada.

“Microsoft ha estado liderando la carga del hidrógeno, pero [hydrogen] no tiene la misma densidad de energía que el diésel, por lo que necesita usar mucho más espacio para almacenar la misma cantidad de energía”, dijo Moss. “Tampoco tiene una cadena de suministro tan robusta, por lo que no puede garantizar un suministro continuo cuando sus reservas se agotan”.

Los funcionarios de Microsoft coincidieron en que faltan proveedores para el hardware de celdas de combustible y el hidrógeno verde. Pero hay tantas aplicaciones potenciales que la esperanza es que el gigante del software y la nube pueda ayudar a crear demanda para que el sector estimule su crecimiento.

“Es por eso que este tema es interesante para nosotros”, dijo Brian Janous, gerente general de Energía y Sostenibilidad de Microsoft. “Porque mucho más allá de este proyecto de demostración, se trata realmente de cómo nos apoyamos para ayudar a acelerar realmente la economía del hidrógeno”.

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